Categoría: No ficción

Una educación, de Tara Westover

Puntuación: 5/5
Autor: Tara Westover
Género: memoria, no-ficción
Editorial: Random House/Lumen

None but ourselves can free our mind.

Una educación, Tara WestoverTara Westover nació en el seno de una familia mormona obsesionada por la supervivencia en la falda de Buck’s Peak (Idaho). Su infancia y adolescencia está exenta de aulas u hospitales; de hecho, a efectos legales, pasaron nueve años hasta que obtuvo algún documento que acreditara su existencia. Hasta los diecisiete años, su vida fue una burbuja que giraba en torno al trabajo en el desguace familiar, los remedios homeopáticos de su madre y la constante paranoia de su padre.

Contrario a lo que cabría esperar de una memoria marcada por relaciones familiares complejas y disfuncionales, «Una educación» sorprende por su infalible respeto hacia la religión y a la familia. Tal y como indica el prólogo, Westover no busca demonizar el mormonismo, pero sí exponer toda su experiencia, que incluye a todo tipo de personas más y menos devotas. No hay palabras de ira o venganza al analizar sus recuerdos en retrospectiva; de hecho, como víctima de constantes abusos por parte de uno de sus hermanos, esta impasibilidad llega a incomodar al lector por ese peligro constante hacia su integridad física.

La autora reconstruye su pasado gracias a los testimonios de familiares y de sus diarios personales, a través de lo cual también expone ciertas ideas sobre el poder del discurso que siempre ha dictado su realidad. A lo largo de este libro, Westover explica cómo trata de poner fin a esta coacción y aceptar que sus propias palabras y convicciones tienen el mismo peso que la de los demás. En su caso, la coacción es tal que no solo duda de sí misma, sino también de su propia realidad y de sus recuerdos.

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Los pájaros, el arte y la vida, de Kyo Maclear

What do you regret? I regret the times I have acted with too much head or, conversely, with too much heart. I regret the times it seemed better, somehow, to hang back and not step forward. I regret, along with writer George Saunders, the tepid and timid response, the moments when another “being was there, in front of me, suffering, and I responded . . . sensibly. Reservedly. Mildly.” I regret the instances I have turned to others for guidance even when I already had a hunch of what to do. I regret the part of me that is deferential, that fears being sentimental. I regret I am not more propelled by impulse, nerve, instinct.

Puntuación: 4/5
Autor: Kyo Maclear
Género: no ficción
Editorial: Ariel

Los pájaros, el arte y la vida es una especie de monólogo interior sobre el arte de la observación y sobre cómo apreciar las pequeñas cosas en la vida por lo que son, sin esperar nada a cambio. Maclear siente que ha perdido el rumbo cuando su padre, uno de sus pilares principales, cae gravemente enfermo. En ese momento, Maclear se adentra en lo que ella denomina un estado de “dolor anticipativo”; al fin y al cabo, su padre siempre le había enseñado que hay cierta seguridad en esperar lo peor, mientras que estar a la merced de esperanzas vacías te hace insoportablemente vulnerable. Ante esta situación, la autora busca aferrarse a algo -o alguien- que la impulse hacia delante, una señal que marque el camino para seguir. Finalmente, encuentra la respuesta en un documental llamado “15 razones para vivir”; en concreto, en un músico y fotógrafo de pájaros, cuyo trabajo refleja imágenes de animales que sobresalen en la jungla urbana; esos lugares imperfectos, sucios y pedestres a los que llamamos hogar. De algún modo, las fotografías retratan ese insólito atisbo de belleza sobre lo vulgar e imperfecto.

© Jack Breakfast

El libro se compone de 12 capítulos, siguiendo los 12 meses durante los que la autora decide acompañar a este músico y fotógrafo en sus distintas caminatas por la ciudad de Toronto. Maclear ofrece su visión sobre el valor de lo insignificante, los remordimientos, la soledad, la inactividad, la espera… Sus observaciones, carentes de giros inútiles o verborrea pretenciosa, hablan sobre la necesidad de abrir los ojos y prestar atención a nuestro alrededor. Aunque el mensaje que prevalezca en el libro sea el de la introspección y la observación, ¿podemos permitirnos el lujo de dar rienda suelta a nuestro ímpetu creativo o es un indicativo de vivir en una situación privilegiada? Curiosamente, ella misma siente cierta dificultad en justificar las más insignificantes canalizaciones artísticas; por una parte, por el mundo en el que vivimos, y por otra parte, por aceptar la idea de que algo pequeño no es necesariamente irrelevante. Al mismo tiempo, como Maclear argumenta, nos cuesta asumir los ocasionales estados de inactividad. Ponemos todas nuestras fuerzas en rellenar esos vacíos que irremediablemente contemplamos como fracasos.

¿Por qué se fijó en los pájaros durante esta crisis? Hay muchas formas de interpretarlo. Los pájaros representan esa constante disputa entre lo bello y lo vulgar, lo urbano y lo salvaje, la libertad y el encadenamiento. Los humanos nos vanagloriamos de nuestra capacidad de decisión, aunque, paradójicamente, siempre estemos sometidos a algo o algún lugar. De hecho, algunas de nuestras circunstancias nos dan una falsa sensación de comodidad: tengo estabilidad, una familia, conozco mi entorno, ¿qué más podría pedir? O, por el contrario, también podemos ser nosotros los que decidamos encerrarnos por miedo a lo desconocido. En esta misma línea, ¿es posible vivir encerrado y no saberlo? Si solo has experimentado el cautiverio, ¿sabrías reconocer la libertad y saber qué hacer con ella?

A lo largo de su viaje, Maclear descarta la idea de quedarse varada soñando con la opulencia; en su lugar, indaga en la abundancia que podemos crear con recursos limitados, y en cómo utiliza estos obstáculos para que florezca su expresión artística. Por insignificante que parezca, cualquier lector -en especial aquel con inquietudes creativas- podrá extraer algo sobre lo que verse reflejado en este libro.

Ante todo, no hagas daño, de Henry Marsh

Quizá nunca lleguen a comprender hasta qué punto era peligrosa la operación y la suerte que tuvieron de que todo saliera tan bien. El cirujano, entretanto, ha conocido el cielo tras haberse asomado a las puertas del infierno.

Ante todo, no hagas daño

Puntuación: 5/5
Autor: Henry Marsh
Género: no ficción
Editorial: Salamandra

Ante todo, no hagas daño recoge parte de las vivencias de uno de los neurocirujanos más notables del Reino Unido, Henry Marsh. A lo largo de los veinticinco capítulos que componen este libro, descubrimos los entresijos de una profesión plagada de dualidades, como la valentía y el terror, la firmeza y el desasosiego o el afecto y la deshumanización. En el mejor de los casos, el encuentro entre el médico y el paciente quedará en el olvido. Por desgracia, no siempre es así.

En esta biografía conocemos a Marsh en todas las facetas que han marcado su prolongada trayectoria profesional: como estudiante de Medicina, como residente en prácticas, como paciente, como hijo, como padre y como especialista en neurocirugía. Desde un punto de vista más personal, proyecta una imagen de cordialidad y apoyo a sus pacientes, aunque su carácter tampoco queda exento de pomposidad y arrogancia hacia algunos compañeros, y de exasperación y frustración ante el Servicio Nacional de Salud.

El día a día de un neurocirujano pasa por un espectro de situaciones en las que tienen cabida la rutina, lo extraordinario y la desgracia. La misma persona que se vanagloria como un héroe por salvar la vida de un paciente puede llegar a convertirse en un villano desalmado en cuestión de horas, cuando el más mínimo error conduce hacia la muerte, o incluso peor. Sí, existen situaciones que dejan peores secuelas que la muerte. Ahora, a las puertas de su jubilación, Marsh no titubea al reconocer que, a pesar de sus numerosos triunfos, sus fracasos pesan más en el tiempo. Esta clase de confesiones personales no lo convierten necesariamente en un testimonio autocomplaciente, sino valiente y honesto.

A lo largo de los años, Marsh se enfrenta a toda clase de situaciones en un trabajo cuyo desempeño no cesa tras las puertas del quirófano. Fuera de él, los neurocirujanos deben responder a la fe ciega y a las altas expectativas que los pacientes y familiares depositan en ellos, comunicar malas noticias cuando un paciente sufre complicaciones durante la intervención y reconocer los errores (suyos o de personas a su cargo), entre otras muchas cosas. El éxito profesional de Marsh no solo radica en su pericia, sino también en su humanidad. La compleja dicotomía entre la empatía y el desapego con los pacientes marca el equilibrio que resulta esencial para responder a la recurrente pregunta: «¿Qué haría usted?»

Curiosamente, los dilemas más difíciles -aunque no menos habituales- se centran en la toma de decisiones. La experiencia del profesional no solo se refleja en su habilidad sobre la mesa de operaciones, sino también en su capacidad para determinar el momento en el que la enfermedad debe seguir su curso o, por el contrario, seguir luchando contra ella y someter al paciente a numerosas intervenciones (ninguna exenta de peligros) para mejorar su esperanza de vida. ¿Hasta qué punto es necesario intervenir si la calidad de vida empeora? ¿Qué precio se le pone a la esperanza? A diferencia de nuestra vida, estas preguntas rara vez arrojan una sola respuesta.

Lobo negro, de Nick Jans

Recuerdo que volví la cabeza para verlo menguar hasta convertirse en una mota negra en la nieve, como si fuese la última vez. Miraba intensamente, confiando en recordar.

Puntuación: 3/5
Autor: Nick Jans
Género: no ficción
Editorial: Errata Naturae

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Nick Jans cuenta en este libro -mitad memoria, mitad ensayo- la increíble experiencia de la que fueron partícipes los juneaueses durante los años 2003-2009, cuando un enorme lobo negro, en apariencia solitario, decidió establecerse en un territorio cuanto menos cuestionable para su supervivencia. Por su situación geográfica, los habitantes de Juneau no son ajenos a la experiencia de avistar todo tipo de animales salvajes; aun así, la historia y las extrañas circunstancias que rodearon a Romeo son dignas de ser contadas.

El lobo siempre ha sido un animal polémico; de hecho, aún hoy despierta posturas muy dispares. Por un lado, se argumenta que el lobo es una amenaza económica por el potencial daño que suponen para el ganado y animales de caza que, al fin y al cabo, consideramos “nuestros”; por el otro, se defiende su papel dentro del curso natural de los ecosistemas, por no hablar del reclamo que pueden suponer estas especies en el turismo y la fotografía. Dentro de este espectro también se incluyen posturas extremas, cegadas bien por el odio o bien por una exagerada veneración. En un segundo plano, resulta interesante analizar el tratamiento del lobo en el folklore y cultura popular, un factor que puede haber contribuido directa o indirectamente a las ideas preconcebidas sobre estos animales que aún prevalecen.

Aunque cabría esperar que un libro así arrojara una perspectiva previsible e unilateral, lo que convierte a este ensayo en un estudio aún más interesante del lobo es la postura y el trasfondo del autor, que convivió durante años con los iñupiaq, una tribu de Alaska de cazadores y recolectores. Dicho de otro modo, Jans había pasado parte de su vida cazando lobos, osos y caribúes, entre otros. Años después, decidió renunciar a su vida como cazador para convertirse en escritor y fotógrafo. Siendo consciente de su pasado, ofrece sus conocimientos como cazador, acompañados de información sobre el panorama actual de los animales salvajes en Alaska.

Sobre todo, no es un ensayo que imponga una visión o moraleja. Entrelaza la idiosincracia de Romeo y la contrasta con datos y hechos de la naturaleza del lobo, siempre respaldados por los correspondientes estudios: la composición y jerarquía de las manadas, alimentación, el vínculo genético entre el perro doméstico y el lobo, las muertes de humanos a manos de lobos, y un largo etcétera. Sin embargo, en lo que respecta a la historia de Romeo, serán muchas las dudas que queden sin resolver: ¿de dónde había salido el lobo? ¿Se habría separado de alguna manada? ¿Estaba verdaderamente solo? ¿De qué se alimentaba? ¿Por qué sentía tanta afinidad con algunos perros domésticos? Jans presenta y analiza todas las hipótesis para después descartarlas o dejarlas en el aire. Al fin y al cabo, su intención no es necesariamente dotar a esta insólita historia de sentido, sino rendir homenaje a un animal salvaje que, para bien o para mal, no dejó indiferente a nadie.

Jans era consciente de que, paradójicamente, la convivencia de dos especies enfrentadas durante siglos supondría el peligro y la seguridad de Romeo al mismo tiempo. Se había convertido en un personaje conocido, lo que significaba estar en el punto de mira de sus admiradores y detractores, de curiosos y de cazadores. Muchos justificarían el inevitable desenlace del afable lobo negro de Juneau diciendo que era solo un lobo pero, independientemente del tinte amargo de esta historia, Romeo logró unir a parte de la comunidad de Juneau y, además, abrir el diálogo entre perspectivas opuestas.

Romeo, ©Nick Jans

Aunque la realidad de Juneau y sus maravillosos parajes naturales nos quedan desafortunadamente lejos, Nick Jans no solo arroja por fin algo de luz a uno de los animales más controvertidos de la actualidad, sino que logra trasladarnos a este mundo casi onírico, donde convivió lo humano y lo salvaje de manera fugaz.

El universo en tu mano, de Christophe Galfard

El aire que te rodea está repleto de átomos en suspensión que se deslizan por la curva espaciotemporal de la Tierra. Átomos que se formaron en el núcleo de estrellas que llevan largo tiempo muertas. Átomos en tu interior, por todas partes, que se desintegran y transmiten radioactividad. Bajo tus pies está el suelo, cuyos electrones se niegan a dejar pasar a los tuyos, lo cual te permite mantenerte en pie, caminar y correr.

Puntuación: 5/5
Autor: Christophe Galfard
Género: no-ficción
Editorial: Blackie Books

El universo en tu mano, de Christophe Galfard, pretende condensar todos los conocimientos acerca del funcionamiento del universo desde antes del Big Bang hasta hoy. ¿A qué se refiere, exactamente? Al cosmos, al espacio exterior, al mundo cuántico y a los límites de nuestro conocimiento actual, donde solo podemos aventurarnos en el plano teórico. Dicho de otro modo, te embarcarás en un viaje hacia lo “muy grande” y lo “muy pequeño”: conocerás el aspecto y la estructura a gran escala del universo, así como lo increíblemente confusas que resultan las teorías de los campos cuánticos. Por si fuera poco, el autor concibe esta idea titánica en forma de ensayo divulgativo, accesible a todo tipo de lectores con un mínimo de inquietud por todo lo que les rodea. Y lo consigue.

Gran parte del libro sigue una línea narrativa escrita en segunda persona, casi a modo de aventura con el lector como protagonista (pensándolo bien, el concepto sería un buen candidato como experiencia de realidad virtual). Llamarlo “viaje”, en este caso, no es una mera figura metafórica: es necesario llevar a cabo una serie de experimentos mentales para desentrañar las leyes que rigen nuestro universo y, por extraño que suene, adentrarnos en el estudio de lo desconocido. Estos ejercicios mentales no solo requerirán una increíble capacidad de abstracción, sino también la habilidad de desechar parte de tu sentido común. Dicho esto, no te desanimes si tienes que releer algún que otro párrafo para empezar a comprender ciertas ideas. Si te sirve de consuelo, algunos premios Nobel de física llegan a afirmar que “nadie entiende la mecánica cuántica” (Richard Feynman) o que “ningún lenguaje basado en la visualización es capaz de describir los saltos cuánticos” (Max Born). Aunque Galfard se asegura de incluir numerosos casos prácticos y breves resúmenes tras los bloques más densos, no es una lectura que recomiendo empezar y retomar tiempo más tarde.

El libro empieza y termina de forma paralela, con los despertares del protagonista (o tú, el lector). Por suerte, no se trata de un simple sueño que olvidarás al cabo de unas horas. La sensación del primer despertar era de alarma y de angustia ante un futuro desolador. Al final del libro, el despertar que experimentas no provoca inquietud, sino entusiasmo: has obtenido respuestas a innumerables cuestiones, incluso aquellas que ni habías llegado a plantearte hasta hoy. Aunque leer 400 páginas de ensayo divulgativo no te convertirá en el siguiente discípulo de Stephen Hawking, algo cambia en tu perspectiva, y empiezas a sentir cierta curiosidad por el universo. Conoces superficialmente parte del funcionamiento, así como las últimas líneas de investigación y herramientas, que podrían conducir a la respuesta de muchos enigmas actuales. Curiosamente, carecer de respuestas no es necesariamente sinónimo de vulnerabilidad, ya que has podido leer cómo los errores del pasado desembocaron en nuestro conocimiento existente. Eres consciente de que, al igual que el universo, el conocimiento no es algo estático y está en constante expansión.

H de halcón, de Helen Macdonald

Qué cosas le hacemos a nuestro corazón. Te apartas de ti misma, como si tu alma pudiera ser también un animal migratorio, te sitúas a cierta distancia del horror y miras fijamente al cielo.

Puntuación: 5/5
Autor: Helen Macdonald
Género: no-ficción
Editorial: Ático de libros

H de halcón

Una de las cosas que más me gustan de la no ficción es el elemento sorpresa, ya que nunca sé exactamente qué va a aportarme. Es una postura un tanto egoísta, ya que significa que, inconscientemente, exigimos que los libros de este género contengan algún tipo de enseñanza que nos impacte en mayor o menor medida. A primera vista, las aves rapaces son algo a lo que nunca le he prestado atención más allá de lo anecdótico o lo estético. ¿Por qué me ha cautivado la historia de una mujer aficionada a la cetrería y el adiestramiento de su azor? En ocasiones, no es necesario recurrir a la narrativa para encontrarnos con apasionantes historias humanas.

Helen Macdonald es, entre otras cosas, historiadora y profesora del Departamento de Historia y Filosofía de la Ciencia en la Universidad de Cambridge, con un particular interés por la cetrería. En H de halcón expone, a lo largo de los meses de adiestramiento de su azor Mabel, el proceso de duelo que experimenta tras la repentina muerte de su padre. Estos animales salvajes son su pasión desde pequeña: se trataba de un mundo repleto de misterio que la hacía sentir especial. Según Macdonald, adiestrar a un ave rapaz (y un azor en especial) requiere de infinita paciencia, una cualidad con la que ella está familiarizada como observadora nata. Al igual que su padre, pasó gran parte de su niñez en el campo, investigando y observando a aquellos imponentes animales. Sin embargo, un azor supone un nuevo reto. Un reto lo suficientemente grande como para entregarse en cuerpo y alma y aislarse de todo lo demás. Ya no lo hará para sentirse especial o demostrar algo a los demás: solo existirán ella y el azor.

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